¿Existe realmente un décimo planeta?

Enlace original :  Ask an astronomer – Cornell Astronomy Department

Contestado por : Rebecca Harbison

Plutón, originalmente el noveno planeta, fue descubierto en 1930. Desde entonces los astrónomos han buscado un décimo planeta más allá de la órbita de Plutón. Hasta hace poco sólo se obtuvieron informes sin confirmar, y algunas locas teorías.

Cierto número de objetos transneptunianos (TNO) – objetos alejados del Sol mas allá de Neptuno – se descubrieron a partir del 2000, pero muchos eran menores que Plutón y su luna Caronte.

En 2002, Quaoar, un objeto transneptniano con un tamaño estimado mayor que Caronte fue descubierto por Chad Trujillo y Michael Brown, astrónomos de Caltech. Un año después otro TNO, Sedna, se descubrió teiendo cerca de dos tercios del tamaño de Plutón,

En 2003, Trujillo y Brown descubrieron otro TNO. Este fue nombrado en 2006 Eris , en referencia a la diosa de la discordia . Anteriormente era etiquetado como 2003UB313 y apodado Xena por sus descubridores. Tiene un diámetro estimado de 2700km , mayor que los 2320km de Plutón. También tiene una luna, Dysnomia (en la mitología hija de Eris) y apodada “Gabrielle”, descubierta en 2005.

En agosto de 2006 los astrónomos de la IAU debatieron la definición de oficial de planeta y crearon una nueva clase llamada planeta enano en la que  Eris, Plutón y Ceres (el mayor de los miembros del Cinturón de Asteroides) son sus primeros miembros. Ellos no consiguen (según la nueva definición) ser planetas “clásicos” ya que no son lo suficientemente grandes como para dominar sus órbitas. Sedna y Quaoar también son miembros de esta clase, a la espera de confirmar su silueta. Otro TNO, Makemake, que tiene 3/4 del diámetro de Plutón, se convirtió en planeta enano en 2008.


Rebecca se graduó hace 8 años como estudiante de astronomía y tiene interés en los anillos de Saturno

Planetas y planetas enanos

Los antiguos se dieron cuenta de que mientras la mayoría de las estrellas no se movían, algunas “estrellas” brillantes paseaban por las constelaciones del zodiaco. Esos eran los planetas Mecurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno, que se observan a simple vista. Los planetas Urano y Neptuno y los planetas enanos Ceres, Plutón y Eris dueron descubiertos con telescopios.

Muchas misiones espaciales se han enviado a los planetas pero todas han sido con sondas no tripuladas. Ningún humano ha viajado todavía mas allá de la Luna a otro planeta, pero en las próximas décadas la primera persona podría pisar Marte.

Comparación del tamaño de los planetas del Sistema Solar a escala. Jupiter ySaturn (arriba), Urano y Neptuno (medio), La Tierra y Venur  (abajo, mitad), Marte y Mercurio

Los planetas interiores Mercurio, Venus, la Tierra y Marte se llaman terrestres o similares a la Tierra. Son planetas rocosos con núcleos metálicos y con superficies sólidas.  Los planetas exteriores Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno son jovianos, o similares a Júpiter. No tienen superficie sólida y están compuestos mayormente por hidrógeno y helio, por lo que se les conoce como gigantes gaseosos.

El planeta enano Ceres es una bola de cráteres y el mayor objeto del cinturón de asteroides. Los planetas enanos Plutón y Eris son fríos, mundos helados que forman parte del cinturón de Kuiper.

Enlace original : Planets and Dwarf Planets

PREGUNTAS SOBRE PLANETAS Y PLANETAS ENANOS