Planetas Extrasolares

Los planetas extraolares o exoplanetas son planetas que orbitan estrellas diferentes a nuestro Sol. El primer planeta extrasolar descubierto alrededor de una extrella como el Sol fue anunciado el 6 de Octubre de 1995. Desde entonces los astrónomos han estado descubriendo planetas extrasolares a un ritmo frenético y la lista de planetas extrasolares conocidos no ha parado de crecer.

Planetas entorno a Pulsares

Los primeros planetas extrasolares en ser descubiertos en 1991 eran (para asombro de la mayoría de astrónomos) alrededor de un pulsar! El porqué asombró a los astrónomos es porque nadie podía imaginar como un planeta podía orbitar un pulsar. Cualquier planeta entorno a la estrella original debería haber sido destruido por la explosión supernova que creó la estrella pulsante de neutrones. Desde entonces varias teorías intentan explicar como han sobrevivido esos planetas. En cualquier caso la radiación de las estrellas de neutrones haría que esos sistemas fueran muy hostiles para la vida como la conocemos.   Hasta hoy (en 2015) sólo podemos detectar planetas del tamaño de la Tierra orbitando pulsares.

Júpiters Calientes

Muchos de los planetas extrasolares que conocemos son los llamados Júpiters Calientes. Esto sólo significa que son del tamaño de Júpiter y están muy cerca de sus estrellas centrales. El motivo de que tantos planetas de este tipo se hayan descubierto es que el método usado para descubrir planetas extrasolares es mejor para planetas que estén cerca de sus estrellas. No podemos obtener imágenes directas de la mayoría de planetas extrasolares  porque son muy pequeños comparados con sus estrellas. En lugar de ellos los astrónomos “ven” que están alrededor de la estrella por la influencia gravitacional que tienen en ella causando que se tambalee un poquito entorno al centro de masas del sistema. Como la fuerza gravitacional depende tanto de la masa del objeto y como de cerca está , los planetas masivos cerca de la estrella tienen el mayor efecto y son más fáciles de detectar.

Beta Pictoris b. Iimpresión artística como podría ser el planeta dentro del disco de Beta Pictoris. Con sólo 12 millones de edad,  menos de 3000 veces la edad del Sol, Beta Pictoris es un 75% más masiva que nuestra estrella. Se encuentra a unos 60 años luz en dirección a la constelación de Pictor (El Pintor) y es uno de los ejemplos más conocidos de estrellas rodeadas de un disco de polvo.

Atmósferas de planetas extrasolares

En Noviembre de 2001 se anunció la detección de los primeros elementos químicos en la atmósfera de un planeta extrasolar. Esto se hizo observando el sistema mientras transitaba (o pasaba por delante de) su estrella. La luz de la estrella cambia un poco cuando parte de ella atraviesa la atmósfera de un planeta y haciendo observaciones muy precisas este pequeño cambio puede ser detectado. El elemento detectado fue Sodio, y de anteriores observaciones del planeta se cree que tiene un 70% de la masa de Júpiter y está tan cerca de su estrella que su atmósfera se calienta hasta 1100ºC! Ahora hay más de una docena de exoplanetas de los que hemos detectado elementos químicos en sus atmósferas.

Proyectos para detectar planetas similares a la Tierra

La misión Kepler de la NASA se lanzó en 2009 optimizada para el descubrimiento de planetas similares a la Tierra alrededor de otrs estrellas observando sus tránsitos. EL equipo de Kepler anunció más de 2300 exoplanetas candidatos, incluyendo la confirmación de un planeta como la TIerra en la zona habitable de una estrella como el Sol. Los recientes avances en interferometría óptica (por ejemplo el Telescopio Keck de Hawaii) también deberían ayudar.

Nota del Traductor : Este es un tema en constante evolución por lo que la información puede no estar actualizada en el momento de la lectura.

Artículo original : Extrasolar Planets

PREGUNTAS DE PLANETAS EXTRASOLARES