La Luna

Es el objeto astronómico más cerca de nuestro planeta,  el único satélite natural de la Tierra, y el único objeto astronómico que ha sido visitado por personas. Los astronutas del Apollo 11 alunizaron por primera vez el 20 de Julio de 1969.

La Luna se formó hace unos 4.600 millones de años, al mismo o tiempo que se formaba la Tierra. Tiene un diámetro de 3,476km y está a una distancia media de 384,400km de la Tierra lo que son 1,3 segundos luz. Necesita 27,322 días para completar una órbita alrededor de la Tierra y su masa es el 1,23% de la masa terrestre.

La Luna tiene un pequeño núcleo rico en hierro, pero está principalmente formada por roca. Su superficie plagada de cráteres se dbe al bombardeo de asteroides cuando el sistema solar era joven, entre 500 y 700 millones de años después de su formación. La actividad volcánica continuó hasta hace unos 2.000 millones de años y es responsable de las flujos basálticos que inundaron la superficie, se enfriaron y se solidificaron en planicies. Estas planicies se conocen como “mares” aunque no contienen agua. No sñolo la Luna carece de agua, sino que no tiene atmósfera permanente. La atracción gravitatoria es sólo 1/6 de la gravedad en la superficie de la Tierra. Esta fuerza es muy débil como para mantener una capa de gas alrededor de la Luna. Hay, sin embargo, una muy ligera atmósfera temporal de sodio y potasio que es constantemente removida por los vientos solares.

Las fuerzas de marea entre la Tierra y la Luna frenaron la rotación de la Luna hasta sincronizarla con su órbita alrededor de la Tierra. Por eso la Luna siempre muestra el mismo lado de su superficie hacia la Tierra.  Conforme la Luna orbita la Tierra la mitad entera que mira hacia el Sol se ilumina, pero la cantidad de esa luz que vemos cambia. Por eso la Luna parece cambiar de aspecto o fase. El lado opuesto de la Luna también se ilumina parte del tiempo, así que es incorrecto referirse a él como “la cara oscura de la Luna” (Lo siento Pink Floyd).

Crédito: Tripulación Apollo 16NASA 
La Cara Opuesta de la Luna.  Imagen de la cámara métrica del Apollo 16 del limbo oriental del lado opuesto de la Luna. La parte inferior izquierda muestra una porción que es visible desde la Tierra. La mancha oscura  en el borde izquierdo es el mar Crisium y a su derecha está el mar Smythii. La parte superior derecha muestra la zona con más cráteres  del lado opuesto. La Luna tiene 3.475km de diámetro.

Otros efectos de las mareas lunares son el ralentizar la rotación de la Tierra e incrementar el tamaño de la órbita lunar. Así, la Luna se formó mucho más cerca de la Tierra que su posición actual. Se cree que la luna se formó por un reacoplamiento de los fragmentos resultantes de una colisión entre la Tierra y un cuerpo del tamaño de Marte en las últimas fases de la formación del Sistema Solar. Esto explicaría porque la densidad media de la Luna se parece tanto  a la densidad del manto terrestre.

La Luna Nueva es la posición en la que la Tierra, El Sol y la Luna están prácticamente alineados.  Las lunas nuevas son invisibles para nosotros desde la Tierra. El cuarto creciente es cuando la mitad del lado visible de la Luna está iluminado, lo que ocurre una semana después de la Luna Nueva. Entre los cuartos y la Luna Llena podemos ver que la Luna es como redonda en ambos lados, abultada. Una semana después de la Luna llena vemos el último cuarto menguante, cuando la otra mitad del lado visible está iluminada.  A menudo cuando la Luna se pone o aparece cerca del horizonte parece mayor que cuando está en posiciones más altas en el cielo. Este aparente incremento de tamaño es una ilusión óptica.

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