Estrellas y cúmulos de estrellas

En una noche clara y oscura se pueden observar unos miles de estrellas a simple vista. Con prismáticos i potentes telescopios podemos ver tantas estrellas que nunca podríamos contarlas.

Aunque cada estrella individual es única , todas las estrellas tienen mucho en común. El Sol, que es prácticamente la fuente de toda la luz, calor y energía que alcanza la Tierra, es la estrella más cercana. Hoy sabemos que las estrellas nacen de nubes de gas interestelares, brillan por fusión nuclear y entonces mueren, a veces de forma dramática.

NACIMIENTO DE LAS ESTRELLAS

Los Pilares de la Creación en la Nebulosa del Águila, una gran región de creación estelar
Los Pilares de la Creación Revisitados. . NASA/ESA y el Telescopio Espacial Hubble han revisitado una de sus más icónicas y populares imágenes ; Los Pilares de la Creación en la Nebulosa del Águila, una gran región de creación estelar. El gas y el polvo en los pilares son calentados por la intensa radiación de las jóvenes estrellas y erosionados por los fuertes vientos de las estrellas masivas cercanas..

Las estrellas nacen en nubes interestelares frías como la Nebulosa de Orión o la Nebulosa del Aguila. En estos criaderos estelares, regiones densas colapsan gravitacionalmente y forman un glóbulo de gas que rota. Conforme el glóbulo se colapsa la temperatura y la presión se incrementan y gira más rápido. Esto causa que el glóbulo tenga un núcleo central y un disco de polvo plano alrededor.  El núcleo central se convierte en estrella, mientras que el disco se puede transformar en planetas y asteroides. El proceso de colapso puede durar entre 10,000 y 1,000,000 de años. 

VIDAS EN EQUILIBRIO

La vida de una estrella es una batalla continua entre dos fuerzas opuestas : La gravedad y la presión. Una estrella puede mantener su presión interna sólo si contínuamente genera energía para reemplazar la energía que irradia al espacio. Esta energía proviene principalmente de la fusión nuclear de elementos ligeros para convertirlos en más pesados, por lo que la estrella brilla millones o miles de millones de años.

Todas las estrellas pasan una parte importante de sus vida fundiendo hidrógeno para producir helio. Esta fase de las estrellas es llamada la secuencia principal. Ejemplos de estrellas en la secuencia principal serían el Sol, Vega, Sirius y Spica. Cuando el hidrógeno del núcleo se agota , el envoltorio de la estrella se expande muchísimo y la estrella se convierte en una gigante roja.  Ejemplos de gigantes rojas son Betelgeuse, Arcturus, Aldebaran y Antares.

Como una estrella tiene una cantidad limitada de material en su núcleo no puede depender de la energía termal para resistir la gravedad para siempre y su destino final depende de si hay algo más que presión termal para detener el incesante apretón de la gravedad.

MUERTE DE LAS ESTRELLAS

El resultado final de la lucha entre gravedad y presión depende por completo de su masa en el nacimiento.  Las estrellas con menos de 5 masas solares se convierten en gigantes rojas al final de sus vidad, después de lo cual expulsan su envoltorio como nebulosa planetaria, mientras que el núcleo pasa a ser una enana blanca. Ejemplos de nebulosas planetarias son la Nebulosa del Anillo, la Nebulosa del Esquimal , la Nebulosa de la Hélice y la Nebulosa Ojo de Gato. 

Las estrellas masivas con más de 5 masas solares terminan sus vida más violentamente. La mayor gravedad de las estrellas masivas comprime sus núcleos a altas temperaturas y por ello estas estrellas brillan más que las menos masivas. En la última etapa de sus vidas, comienzan a fusionar elementos cada ve más pesados hasta que agotan todas las posibles fuentes de fusión. Cuando cesa la fusión la gravedad hace que el núcleo implosione, dando como resultado a una dramática explosión de Supernova que deja una estrella de neutrones o un agujero negro. Ejemplos de restos de supernova son Vela, la Nebulosa del Cangrejo, la Nebulosa del Velo y la Supernova 1987A.

CUMULOS ESTELARES

Se cree que la mayoría de estrellas tienen su origen en cúmulos. Hay dos clases de cúmulos : Cúmulos abiertos y cúmulos globulares.

CUMULOS ABIERTOS

Los cúmulos abiertos son grupos físicamente relacionados de estrelas que se mantienen unidos por atracción gravitacional. Los cúmulos abiertos ocupan las mismas regiones en la Vía Láctea y en otras galaxias que las nebulosas difusas y se encuentran a lo largo de toda la banda de la Vía Láctea en el cielo. La mayoría de los cúmulos abiertos tienen una vida corta como enjambres estelares. Conforme se deslizan por sus órbitas algunos de sus miembros escapan del conjunto debido a cambios en la velocidad por las interacciones de marea con otros objetos. Ejemplos de cúmulos abiertos son M37 y M52.

CUMULOS GLOBULARES

Los cúmulos globulares son concentraciones gravitacionalmente unidad de entre 10,000 y 1,000,000 de estrellas que se extienden de dunas decenas a 200 años luz en diámetro. Se cree que son muy viejos, cono estimaciones de más de 12,000 millones de años. Ejemplos de cúmulos globulares son M13 y M28.

Enlace original : Stars and star clusters

PREGUNTAS SOBRE ESTRELLAS Y CUMULOS DE ESTRELLAS