Cometas, asteroides y meteoros

Cometas, meteoros y asteroides a menudo se consideran un grupo pues básicamente son los mismo : pequeñas piezas de roca y/o hielo que no son parte de un planeta

COMETAS

Los cometas son objetos compuestos principalmente por hielo y polvo a los que les aparecen colas cuando se acercan al Sol.  Todos los cometas tienen un núcleo, que es el objeto duro de roca/hielo. Cuando el núcleo del cometa se acerca al Sol, la energía solar empieza a calentar el hielo y lo evapora. El gas se aleja del cometa y se lleva polvo con él. Los gases forman una nube alrededor del núcleo llamada coma. Parte del gas libera electrones y es arrastrado por el viento solar. Esto forma una cola de iones azulada. Las partículas de polvo son alejadas del cometa por la radiaxión solar formando una cola de polvo que puede tener millones de kilómetros de longitud. Esta cola de polvo es la más  fácil de ver a simple vista, pero ocasionalmente la cola de iones se puede ver también. Cada vez que el cometa pasa cerca del Sol pierde más hielo. Finalmente, después de pasar muchas veces, el cometa puede no tener más material para formar colas. Su superficie se ve cubierta de polvo oscuro y se parece más a un asteroide.

Los cometas vienen de dos lugares en el Sistema Solar : La Nube de Oort y el Cinturón de Kuiper. La Nube de Oort es un halo esférico de cometas que rodea al Sistema Solar a una distancia de unas 50,000 Unidades Astronómicas (Una Unidad Astronómica equivale a la distancia de la Tierra al Sol). Los cometas de la Nube de Oort tienen largos periodos orbitales y pueden entrar en el Sistema Solar desde muchas direcciones diferentes. El Cinturón de Kuiper es un anillo de objetos helados más allá de la órbita de Neptuno (de 30 a 100 UA). Se encuentra (más o menos) en el plano del Sistema Solar y es una reserva para los cometas de periodo corto que podemos ver. Los primeros objetos del Cinturón de Kuiper (KBOs) fueron descubiertos a principios de los 90 y captaron el interés de los astrónomos porque son probablemente los más viejos y de material primitivo del Sistema Solar. Estudiar los KBOs es difícil porqué están muy lejos y son pequeños, pero se han descubierto muchos los últimos años conforme mejoraban los telescopios y las tecnologías de los instrumentos. Los astrónomos ahora saben de unos cientos de KBOs, incluído un gran objeto llamado Quaoar que tiene la mitad del tamaño de Plutón. Quoar es el mayor objeto del Sistema Solar descubierto desde Plutón y Caronte y refuerza la idea de que debería haber otros objetos grandes del Cinturón de Kuiper aun por descubrir.

Nota del traductor : Posteriormente se han descubierto objetos más grandes como Eris o Sedna.

ASTEROIDES

Los asteroides son pequeños objetos rocosos del Sistema Solar. El mayor asteroide es Ceres, que tiene 933 kilómetros de diámetro. El menos de los asteroides observados a penas tiene unas decenas de metros, pero probablemente hay numerosas rocas más pequeñas en el espacio que son demasiado pequeñas para que las podamos detectar. Muchos asteroides, incluidos todos los grandes asteroides, orbitan el Sol entre Marte y Júpiter en el Cinturón de Asteroides.  Los asteroides troyanos comparten la órbita de Júpiter pero están 60º por delante o por detrás. Los NEOs (Objetos cercanos a la Tierra) orbitan el Sol cerca de los planetas rocosos y son la mayor amenaza para la Tierra. Creemos que la masa total combinada de todos los asteroides es menos que la amsa de la Luna.

La población de asteroides es increíblemente diversa – cada uno parece diferente! Algunos asteroides como Mathilde son muy ligeros y probablemente pilas de escombros formadas por pequeñas partículas unidas débilmente. Otros asteroide son metálicos (por ejemplo Psyche) o trozos de roca sólida (Eros, visitado por la nave NEAR, por ejemplo) . A veces los asteroides tienen pequeñas lunas o viajan en parejas de tamaño similar. Muchos asteroides tienen siluetas extrañas porque han sufrido muchas colisiones y no tienen suficiente gravedad como para convertirse en esferas. Los asteroides no son observables a simple vista pero algunos pueden verse con pequeños telescopios o incluso prismáticos. 

METEOROS

Los meteoros son los cortos trazos blancos en el cielo que llamamos “estrellas fugaces”. Están causados por trozos del tamaño de un grano de arroz que se queman al entrar en la atmósfera terrestre a gran velocidad. Las lluvias de meteoros suceden cuando la Tierra pasa por el camino orbital de un cometa que ha dejado polvo detrás. La Tierra se introduce en el polvo y las partículas forman meteoros conforme entran en la atmósfera.  A veces una pequeña roca puede atravesar la atmósfera provocando una luz muy brillante y colorida a través del cielo a la que llamamos bólido. (A menudo se confunden con cometas, pero los cometas no cruzan el cielo rápidamente. Suelen ser vistos durante muchos días). A veces los bólidos no se evaporan del todo e impactan con la superficie de la Tierra. A una roca que llaga desde el espacio de esta forma la llamamos meteorito.

Enlace original : Comets, Meteors & Asteroids

PREGUNTAS SOBRE COMETAS, ASTEROIDES Y METEOROS